Lessen uit de geschiedenis van eenzaamheid

Lessen uit de geschiedenis van eenzaamheid Thomas Peham / Unsplash, FAL

Toen de dichter John Donne in 1623 door een plotselinge infectie werd getroffen, bevond hij zich onmiddellijk alleen - zelfs zijn dokters lieten hem in de steek. De ervaring, die maar een week duurde, was ondraaglijk. Hij later schreef: "Zoals ziekte de grootste ellende is, zo is de grootste ellende van ziekte eenzaamheid."

Het is nu moeilijk te geloven, maar tot voor kort werd eenzaamheid - of de ervaring om gedurende lange tijd alleen te zijn - behandeld met een mengeling van angst en respect. Het was meestal beperkt tot ingesloten religieuze ordes en was dus een bevoorrechte ervaring van een mannelijke elite. Verandering werd pas in gang gezet door de Reformatie en de Verlichting, toen de ideologieën van humanisme en realisme hun intrede deden en langzaam eenzaamheid werd iets dat iedereen van tijd tot tijd acceptabel kon zoeken. De meeste mensen in het Westen zijn nu gewend aan een bepaalde vorm van eenzaamheid, maar de realiteit van lockdown maakt deze ervaring veel extremer.

Ik heb de afgelopen jaren onderzoek gedaan naar de geschiedenis van eenzaamheid, kijkend hoe mensen in het verleden de gemeenschapsbanden en solitair gedrag in evenwicht konden brengen. Dit is nog nooit zo relevant geweest.

Neem het voorbeeld van mijn eigen gemeenschap. Ik woon - en werk nu - in een oud huis in een oud dorp in Shropshire in Engeland. In de 11e eeuw Domesday Book het werd geregistreerd als een levensvatbare gemeenschap, op een klif land boven de rivier de Severn. Door de eeuwen heen is de zelfredzaamheid afgenomen. Nu heeft het geen diensten buiten de kerk op zondag.

Maar het heeft al lang een collectieve geest vertoond, voornamelijk voor seizoensamusement en het onderhoud van een dorpsplein, dat de ruïnes bevat van een kasteel dat is gebouwd om de Welsh in Wales te houden. Er werd dit najaar plannen gemaakt voor een formele bal in een tent op de green, die nog moet worden afgelast. Ondertussen heeft de groep Buurtwacht, die zich bezighoudt met de zeer zeldzame criminele activiteiten, alle bewoners een kaart bezorgd met de hulp om "boodschappen op te halen, post te posten, kranten te verzamelen of met dringende goederen te leveren". Er is een WhatsApp-groep waar veel inwoners ondersteuning bieden.

Voor het eerst sinds generaties is de aandacht van de inwoners niet gericht op de hulpbronnen van de stedelijke centra in de regio. De nabijgelegen A5, de hoofdweg van Londen naar Holyhead en vandaar naar Ierland, gaat nergens belangrijker. In plaats daarvan is de gemeenschap naar binnen gekeerd, naar lokale behoeften en de capaciteit van lokale middelen om daaraan te voldoen.

Deze ervaring van een kleine Britse nederzetting weerspiegelt de toestand van velen in westerse samenlevingen. De COVID-19-crisis heeft ons ertoe gebracht nieuwe technologieën te omarmen om oude sociale netwerken nieuw leven in te blazen. Nu we de lockdown beginnen te verwerken, is het belangrijk om de middelen te begrijpen waarover we beschikken om met gedwongen isolatie om te gaan.


Haal het laatste uit InnerSelf


De geschiedenis kan daarbij helpen. Het kan een gevoel van perspectief geven over de ervaring om alleen te zijn. Eenzaamheid is in het recente verleden pas een wijdverspreide en gewaardeerde toestand geworden. Dit geeft enige ondersteuning aan ons vermogen om de COVID-19-lockdown te doorstaan. Tegelijkertijd kan eenzaamheid, die kan worden gezien als mislukte eenzaamheid, een ernstigere bedreiging vormen voor het fysieke en mentale welzijn. Dat falen kan een gemoedstoestand zijn, maar is vaker een gevolg van sociale of institutionele storingen waarover het individu weinig of geen controle heeft.

Woestijnvaders

Aan het begin van de moderne tijd werd eenzaamheid behandeld met een mengeling van overdreven respect en diepe bezorgdheid. Degenen die zich uit de samenleving terugtrokken, volgden het voorbeeld van de woestijnvaders uit de vierde eeuw die op zoek waren naar spirituele gemeenschap in de wildernis.

Sint-Antonius de Grotebijvoorbeeld, die beroemd werd in een biografie van Sint-Athanasius rond het jaar 360 CE, gaf zijn erfenis weg en trok zich terug in isolement bij de rivier de Nijl, waar hij een lang leven leefde met een mager dieet en zijn dagen wijdde aan gebed. Of ze nu een letterlijke of metaforische woestijn zochten, de eenzaamheid van Sint Antonius en zijn opvolgers sprak diegenen aan die op zoek waren naar gemoedsrust die ze niet langer konden vinden in de commerciële strijd.

Lessen uit de geschiedenis van eenzaamheid De ontmoeting van Sint Antonius en Paulus, Meester van de Osservanza, c. 1430-1435. Wikimedia Commons

Als zodanig werd eenzaamheid opgevat binnen het kader van een bepaalde christelijke traditie. De woestijnvaders hadden een grote invloed op de vroege kerk. Ze voerden een woordloze gemeenschap met een zwijgende God en scheidden zich af van het lawaai en de corruptie van de stedelijke samenleving. Hun voorbeeld werd geïnstitutionaliseerd in kloosters die individuele meditatie probeerden te combineren met een structuur van routine en gezag die beoefenaars zou beschermen tegen mentale ineenstorting of spirituele afwijking.

In de samenleving in bredere zin werd retraite alleen geschikt geacht voor geschoolde mannen die hun toevlucht zochten tegen de corrumperende druk van een verstedelijkende beschaving. Eenzaamheid was een kans, zoals de Zwitserse arts en schrijver Johann Zimmermann, zet het, voor "zelfverzameling en vrijheid".

Vrouwen en minderbedeelden konden echter niet worden vertrouwd met hun eigen bedrijf. Ze werden gezien als kwetsbaar voor onproductieve ledigheid of destructieve vormen van melancholie. (Nonnen waren een uitzondering op deze regel, maar werden zo genegeerd dat de Katholieke Emancipatiewet van 1829, die monniken en kloosters specifiek strafbaar stelde, helemaal geen kloosters noemde.)

Maar in de loop van de tijd is het risicoregister van eenzaamheid veranderd. Wat ooit de praktijk was van ingesloten religieuze ordes en de bevoorrechte ervaring van een mannelijke elite, is op een bepaald moment in hun leven voor bijna iedereen toegankelijk geworden. Dit werd in gang gezet door de dubbele gebeurtenissen van de Reformatie en de Verlichting.

Een sociale god

De houding veranderde tegen de tijd dat Donne, dichter en decaan van St. Paul's Cathedral, werd getroffen door die plotselinge infectie en door iedereen in de steek werd gelaten. Hij schreef dat de instinctieve reactie van de gezonde op de getroffenen niets anders deed dan zijn lijden vergroten: "Als ik alleen maar ziek ben en mogelijk besmet, hebben ze geen andere remedie dan hun afwezigheid en mijn eenzaamheid." Maar hij vond troost in een bijzonder protestantse opvatting van God. Hij zag het opperwezen als fundamenteel sociaal:

Er zijn meerdere personen in God, hoewel er maar één God is; en al zijn externe handelingen getuigen van liefde voor de samenleving en gemeenschap. In de hemel zijn er ordes van engelen en legers van martelaren, en in dat huis zijn veel herenhuizen; op aarde, families, steden, kerken, hogescholen, allemaal meervoudige dingen.

Dit gevoel van het belang van gemeenschap stond centraal in Donne's filosofie. In Meditatie 17, schreef hij vervolgens de beroemdste verklaring van de sociale identiteit van de mens in de Engelse taal: “Niemand is een eiland, helemaal van zichzelf; elke man is een deel van het continent, een deel van de belangrijkste. '

In de katholieke kerk was de traditie van monastieke afzondering nog steeds het onderwerp van periodieke vernieuwingen, met name in dit tijdperk met de oprichting van de Orde van Cisterciënzers van de Strikte Observantie, beter bekend als de trappisten, in 1664 Frankrijk. Binnen de muren van het klooster werd de spraak tot een absoluut minimum beperkt om de berouwvolle monniken de grootste gelegenheid te geven tot stil gebed. Er werd een uitgebreide gebarentaal ingezet om de monniken in staat te stellen hun dagelijkse bezigheden te verrichten.

Lessen uit de geschiedenis van eenzaamheid Trappisten in Kentucky. Library of Congress, CC BY-SA

Maar in Groot-Brittannië had het werk van Thomas Cromwell de ingesloten orden verwoest en de traditie van spirituele terugtrekking werd op de rand van religieuze naleving geduwd.

In het tijdperk na Donne's angstige tijd benadrukte de Verlichting de waarde van gezelligheid nog meer. Persoonlijke interactie werd gezien als de sleutel tot innovatie en creativiteit. Gesprekken, correspondentie en uitwisselingen binnen en tussen bevolkingscentra, uitgedaagde structuren van geërfd bijgeloof en onwetendheid stuwden onderzoek en materiële vooruitgang voort.

Er is misschien behoefte aan terugtrekking naar de kast voor spirituele meditatie of aanhoudende intellectuele inspanningen, maar alleen als een manier om het individu beter voor te bereiden op deelname aan de vooruitgang van de samenleving. Langdurige, onomkeerbare eenzaamheid werd in wezen gezien als een pathologie, een oorzaak of een gevolg van melancholie.

De verspreiding van eenzaamheid

Tegen het einde van de 18e eeuw ontstond er een reactie op deze gezelligheid. Er werd meer aandacht besteed, zelfs in protestantse samenlevingen, aan de kluizenaarstraditie binnen het christendom.

De romantische beweging legde de nadruk op de herstellende krachten van de natuur, die men het beste tegenkwam op eenzame wandelingen. Dat heeft de schrijver Thomas De Quincey in zijn leven berekend William Wordsworth schreed 180,000 mijl in Engeland en Europa op onverschillige benen. Te midden van het lawaai en de vervuiling van verstedelijkende samenlevingen, werden periodieke terugtrekking en isolatie aantrekkelijker. Eenzaamheid, mits het vrij werd omarmd, zou spirituele energieën kunnen herstellen en een moreel perspectief doen herleven dat door het ongebreidelde kapitalisme is aangetast.

Op een meer alledaags niveau verbreedden verbeteringen in huisvestingsomstandigheden, binnenlandse consumptie en massacommunicatie de toegang tot solitaire activiteiten. Dankzij verbeterde postdiensten, gevolgd door elektronische en uiteindelijk digitale systemen, konden mannen en vrouwen fysiek alleen zijn, maar toch in gezelschap.

Een toenemend overschot aan inkomsten werd besteed aan een breder scala aan bezigheden en hobby's die los van anderen zouden kunnen worden beoefend. Ambachten, handwerken, postzegels verzamelen, doe-het-zelf, lezen, fokken van dieren en vogels en, in de open lucht, tuinieren en vissen, nam tijd, aandacht en geld in beslag. Gespecialiseerde kamers in huizen uit de middenklasse vermenigvuldigden zich, waardoor gezinsleden meer tijd konden besteden aan hun privézaken.

Lessen uit de geschiedenis van eenzaamheid Door de hogere inkomens ontstond er meer tijd voor hobby's, zoals het bouwen van collecties. Manfred Heyde / Wikimedia Commons, CC BY-SA

En hoewel kloosters expliciet waren uitgesloten van de epochale Katholieke Emancipatiewet van 1829, was Groot-Brittannië later getuige van een bitter omstreden heropleving van ingesloten bevelen van zowel mannen als vrouwen.

Tegen het begin van de 20e eeuw begonnen de afnemende gezinsomvang in combinatie met de huizen van de gemeente arbeiders en kinderen van een eigen woonruimte te voorzien. Door elektrisch licht en centrale verwarming was het niet langer nodig om rond de enige warmtebron in huis te lopen. Opruimingen voor sloppenwijken leidden de straten van de drukte leeg, en adolescente kinderen begonnen te genieten van het voorrecht van hun eigen slaapkamer.

In huizen uit de middenklasse vervingen huishoudelijke apparaten de inwonende bedienden en lieten de huisvrouw het grootste deel van de dag voorgoed of ziek achter bij haar eigen samenleving. De auto, het streven van de middenklasse tussen de oorlogen, en in toenemende mate de hele bevolking in de tweede helft van de 20e eeuw, zorgden voor persoonlijk vervoer, vergezeld van particulier gekozen radio en later muzikaal entertainment.

Zelfisolerende samenleving

Na 1945 begon de samenleving zich meer in het algemeen te isoleren. Eenpersoonshuishoudens, een zeldzaamheid in eerdere eeuwen, werd zowel haalbaar als wenselijk. In onze eigen tijd bijna een derde van de Britse wooneenheden heeft slechts één bewoner. Het aandeel is hoger in delen van de VS en nog sterker in Zweden en Japan.

De weduwnaar-bejaarden, die voor het eerst over een toereikend pensioen beschikken, kunnen nu genieten van huiselijke onafhankelijkheid in plaats van in te trekken bij kinderen. Jongere cohorten kunnen aan onbevredigende relaties ontsnappen door hun eigen accommodatie te vinden. Om hen heen hebben zich een reeks verwachtingen en middelen ontwikkeld, waardoor solitair leven zowel een praktische als een geoefende manier van leven is.

Alleen wonen, voor korte of langere periodes, wordt op zichzelf niet langer gezien als een bedreiging voor fysiek of psychisch welbevinden. In plaats daarvan wordt de bezorgdheid steeds meer gericht op de ervaring van eenzaamheid, die in Groot-Brittannië leidde tot de benoeming van 's werelds eerste minister van eenzaamheid in 2018, en de daaropvolgende publicatie van een ambitieuze overheidsstrategie om de aandoening te bestrijden. Het probleem is niet zonder gezelschap zelf te zijn, maar, zoals schrijver en sociaal activiste Stephanie Dowrick het uitdrukt, 'ongemakkelijk alleen zijn zonder iemand'.

Lessen uit de geschiedenis van eenzaamheid Steeds meer mensen wonen alleen. Chuttersnap / Unsplash, FAL

In de laatmoderne tijd was eenzaamheid minder een probleem dan campagnevoerders vaak beweerden. Gezien de snelle stijging van zowel eenpersoonshuishoudens als het aantal ouderen, is het niet de vraag waarom de incidentie zo groot was, maar in termen van officiële statistieken waarom zo klein.

Niettemin werpt het officiële bevel om zich terug te trekken uit sociale bijeenkomsten als reactie op de escalerende dreiging van de COVID-19-pandemie opnieuw de aandacht op de vaak fragiele grens tussen levensverbeterende en zielvernietigende vormen van eenzaam gedrag. Het is niet de eerste keer dat regeringen hebben geprobeerd een sociaal isolement op te leggen in een medische crisis - er werden ook quarantaines ingevoerd als reactie op de uitbraken van de middeleeuwse pest - maar het kan wel de eerste keer zijn dat ze hierin volledig slagen. Niemand kan zeker zijn van de gevolgen.

De dreiging van isolatie

We moeten dus troost putten uit de recente geschiedenis van eenzaamheid. Het is zeker dat moderne samenlevingen veel beter uitgerust zijn dan die in het verleden om een ​​dergelijke uitdaging aan te gaan. Lang voor de huidige crisis verhuisde de samenleving in een groot deel van het Westen naar binnen.

In normale tijden loop je een straat in een buitenwijk buiten het woon-werkverkeer naar je werk of school, en de overheersende indruk is de afwezigheid van mensen. De naoorlogse groei van eenpersoonshuishoudens heeft een groot aantal conventies en activiteiten genormaliseerd die verband houden met het ontbreken van gezelschap. Woningen hebben meer verwarmde en verlichte ruimte; voedsel, zowel als grondstof als afhaalmaaltijd, kan besteld en bezorgd worden zonder de voordeur te verlaten; digitale apparaten zorgen voor amusement en maken contact mogelijk met familie en vrienden; tuinen leveren ingesloten frisse lucht aan degenen die er een hebben (nu nog verser gemaakt door de tijdelijke afwezigheid van verkeer).

Daarentegen zou het leefpatroon in het Victoriaanse en het begin van de 20e eeuw in Groot-Brittannië een dergelijk isolement voor een groot deel van de bevolking onmogelijk hebben gemaakt. In arbeiderswoningen brachten ouders en kinderen hun dagen door in een enkele woonkamer en 's nachts gedeelde bedden. Gebrek aan ruimte dwong de bewoners voortdurend de straat op, waar ze zich vermengden met buren, handelaars en voorbijgangers. In meer welvarende huishoudens waren er meer gespecialiseerde kamers, maar bedienden wisselden voortdurend tussen familieleden, deden boodschappen naar de winkels en behandelden leveringen van goederen en diensten.

De geschiedenis van eenzaamheid zou ons ook moeten aanmoedigen om de grens tussen eenzaamheid en eenzaamheid te overwegen - omdat het gedeeltelijk een kwestie is van vrije wil. De eenpersoonshuishoudens zijn de laatste tijd enorm gegroeid omdat een reeks materiële veranderingen het voor jong en oud mogelijk maakte te kiezen hoe ze leefden. Aan de andere kant van het spectrum, de meest extreme vorm van moderne eenzaamheid, veroorzaakt strafrechtelijke eenzame opsluiting vernietiging bij bijna iedereen die eraan wordt blootgesteld.

Lessen uit de geschiedenis van eenzaamheid Eenzaamheid, Hans Thoma, 1880. Nationaal museum in Warschau, Wikimedia Commons

Veel zal nu afhangen van het feit of de staat een geest van verlichte instemming opwekt, waarbij burgers ermee instemmen hun levenspatroon te verstoren omwille van hun eigen en het algemeen welzijn. Vertrouwen en communicatie bewaken de grens van acceptabel en onacceptabel isolement.

Het is een kwestie van tijd. Veel van de vormen van eenzaamheid die nu worden omarmd, zijn ingelijst momenten voordat de sociale gemeenschap wordt hervat. Een half uur met de hond wandelen, mindful mediteren tijdens een lunchpauze, 's avonds de tuin graven of zich terugtrekken uit het lawaai van het huishouden om een ​​boek te lezen of een vriend te sms'en, het zijn allemaal kritische maar voorbijgaande vormen van ontsnapping.

Alleenstaanden ervaren langere periodes van stilte, maar tot de sluiting werd opgelegd, waren ze vrij om hun huis te verlaten om gezelschap te zoeken, al was het maar in de vorm van collega's. Eenzaamheid kan worden gezien als eenzaamheid die te lang duurt. Voor alle wetenschap die het huidige overheidsbeleid aanstuurt, kunnen we niet weten wat de kosten zijn voor de gemoedsrust van mensen die zich maandenlang isoleren.

We moeten niet vergeten dat eenzaamheid niet wordt veroorzaakt door alleen te wonen, maar door het onvermogen om contact te maken wanneer dat nodig is. Kleine vriendelijkheid tussen buren en steun van lokale goede doelen zullen een groot verschil maken.

Er wordt verwacht dat de ervaring van de COVID-19-epidemie, voor goed of slecht, gestandaardiseerd zal zijn. Buiten de loterij van infectie zullen de meesten dezelfde beperkingen op het gebied van beweging doorstaan ​​en, door middel van bijna-oorlogse financiële maatregelen, ten minste dezelfde basisstandaard van leven genieten. Maar door omstandigheden of temperament zullen sommige beter gedijen dan andere.

Meer in het algemeen hebben armoede en afnemende openbare diensten het veel moeilijker gemaakt om toegang te krijgen tot collectieve voorzieningen. Financieringswijzigingen op het laatste moment door de overheid zullen moeite hebben om de onderinvestering in medische en sociale steun van de afgelopen tien jaar te compenseren. Niet iedereen heeft de capaciteit of het inkomen om zich terug te trekken uit de werkplek of de competentie om de digitale apparaten in te zetten die nu van cruciaal belang zijn om de behoefte te koppelen aan de levering. De meer welgestelden zullen de annulering van cruises en overzeese vakanties ondergaan. De minderen dreigen geïsoleerd te raken in de volledige en meest destructieve betekenis van het woord.

Sommigen kunnen lijden zoals Donne. Anderen kunnen genieten van de voordelen van een verandering van tempo, zoals Samuel Pepys deed tijdens een andere periode van quarantaine veroorzaakt door de pest een paar jaar na Donne. Op de laatste dag van december 1665 besprak hij het afgelopen jaar: "Ik heb nog nooit zo vrolijk geleefd (behalve dat ik er nooit zoveel heb gekregen) als ik deze pesttijd heb gedaan."

Het boek van David Vincent Een geschiedenis van eenzaamheid zal op 24 april door Polity worden gepubliceerd.

Over de auteur

David Vincent, hoogleraar sociale geschiedenis, De Open Universiteit

Dit artikel is opnieuw gepubliceerd vanaf The Conversation onder een Creative Commons-licentie. Lees de originele artikel.

Geheimen van het grote huwelijk door Charlie Bloom en Linda BloomAanbevolen boek:

Secrets of Great Marriages: Real Truth from Real Couples about Lasting Love
door Charlie Bloom en Linda Bloom.

The Blooms destilleert echte wijsheid van 27 buitengewone stellen tot positieve acties die elk paar kan nemen om niet alleen een goed huwelijk, maar een geweldig huwelijk te bereiken of te herwinnen.

Voor meer informatie of om dit boek te bestellen.

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

volg InnerSelf op

facebook-icontwitter-iconrss-icoon

Ontvang de nieuwste via e-mail

{Emailcloak = off}

VAN DE REDACTIE

InnerSelf Nieuwsbrief: oktober 18, 2020
by InnerSelf Staff
Tegenwoordig leven we in mini-bubbels ... in onze eigen huizen, op het werk en in het openbaar, en mogelijk in onze eigen geest en met onze eigen emoties. Echter, leven in een luchtbel, of het gevoel hebben dat we zijn ...
InnerSelf Nieuwsbrief: oktober 11, 2020
by InnerSelf Staff
Het leven is een reis en gaat, zoals de meeste reizen, gepaard met ups en downs. En net zoals de dag altijd de nacht volgt, zo gaan onze persoonlijke dagelijkse ervaringen van donker naar licht en heen en weer. Echter,…
InnerSelf Nieuwsbrief: oktober 4, 2020
by InnerSelf Staff
Wat we ook doormaken, zowel individueel als collectief, we moeten niet vergeten dat we geen hulpeloze slachtoffers zijn. We kunnen onze kracht terugwinnen om ons leven te genezen, zowel geestelijk als emotioneel ...
InnerSelf-nieuwsbrief: september 27, 2020
by InnerSelf Staff
Een van de sterke punten van het menselijk ras is ons vermogen om flexibel te zijn, creatief te zijn en buiten de gebaande paden te denken. Om iemand anders te zijn dan we gisteren of eergisteren waren. We kunnen veranderen...…
Wat voor mij werkt: "For The Highest Good"
by Marie T. Russell, InnerSelf
De reden dat ik deel "wat voor mij werkt" is dat het ook voor jou kan werken. Als het niet precies de manier is waarop ik het doe, aangezien we allemaal uniek zijn, kan een afwijking van de houding of methode heel goed iets zijn ...